Jump to content

Ultimate Windows XP and Vista Tips: Are they true or false? Part I

Recommended Posts

Since the dawn of Windows, power-user tipsters (us included) have proffered hundreds of suggestions with the promise of improving your PC’s performance or streamlining its operation. The tip-givers have the best of intentions, but do all of those tweaks, registry hacks, utilities, and “undocumented secrets” really make any difference? To our surprise, in a number of cases, it turns out that tips that sound great on the surface don’t actually do anything when you put the screws to them. And some of those complicated registry hacks are more easily done with tools like TweakUI, saving you a lot of hassle.


We put 25 of the most commonly published XP and Vista performance tips and registry hacks to the test. Do the speed tweaks yield dividends? We clocked performance with PCMark and timed boots and shutdowns repeatedly after making the changes suggested in the tips. In the end, we found that many tips were right on the money, but some were outright wrong or just a waste of time. Some tips fell into the gray area in between, offering some improvement but perhaps not enough to merit the trouble of the hack to begin with.


XP Tips

Disabling XP’s Indexing Service Can Improve Performance:TRUE

You can almost ignore the question of whether XP’s Indexing Service slows down your computer. The fact is it doesn’t do much good anyway. Indexing is supposed to help Windows keep better tabs on files, but it does a terrible job of it and offers the user no options for configuring what gets indexed. It’s almost beside the point that it can slow your system—sometimes only a little and sometimes to an outright crawl. Even Microsoft acknowledges that the Indexing Service can cause hard drives to thrash and that it “uses lots of pagefile space and lots of CPU time”—in fact, Microsoft often recommends disabling it. Note, however, that Vista’s integrated search and indexing system is considerably improved.

There are several ways to turn off XP’s Indexing Service. The most thorough is to open the Control Panel, open Administrative Tools, then open Services. Scroll down to Indexing Service and double-click it. Change the Startup type to “Disabled.”



Hack The Registry to Make Your System Shut Down More Quickly: TRUE

When’s the last time you didn’t have an application hang on you during shutdown? XP waits a grueling 20 seconds by default before trying to kill services that are still running when you’re trying to get out of the office, but you can knock this down to as low as zero with a quintet of registry hacks.

Make the following changes in regedit:

§ Under HKEY_USERS\.DEFAULT\Control Panel\Desktop, change the values for WaitToKillAppTimeout and HungAppTimeout to 1000 or 2000 (this is the wait time in milliseconds).

§ Under HKEY_CURRENT_USER\Control Panel\Desktop, change the values for WaitToKillAppTimeout and HungAppTimeout to 1000 or 2000.

§ Under HKEY_LOCAL_MACHINE\System\CurrentControlSet\Control, change the value for WaitToKillAppTimeout to 1000 or 2000.

§ Use the same value for all three settings.


Disabling The Last-Access Timestamp Will Boost Performance: FALSE

A total bust. Turning off the mechanism that stamps a date and time on a file every time you access it (via a command-prompt instruction) does nothing for performance whatsoever. It may actually have negative consequences: Some sources worry that turning off these timestamps can wreak havoc on programs that rely on them, like incremental backups. Skip this one altogether.


XP/Vista Tips

You Need To Overwrite Your Hard Drive Seven Times With Random Data To Make Data Unrecoverable: TRUE

Conventional wisdom holds that you need to write and rewrite a hard drive numerous times with garbage before it will be totally unrecoverable by forensics experts. That’s not exactly the case: We overwrote a hard drive just once with zeroes and asked the recovery gurus at DriveSavers if they could rescue it. The answer: They couldn’t save a single bit. Now we don’t pretend to know about the hardcore resources of groups like the NSA, so if you’re that paranoid about being branded a terrorist because of a deleted PDF of The Anarchist’s Cookbook discovered on a used drive you bought on eBay, by all means, spend a week wiping that drive. But if you’re just casually recycling a drive for resale or donation, a single pass will do the trick and will save you literally days of time waiting for the wipe to finish.

Run a program like Wise Care 365, in th Disk Eraser column, select a Randam Data 1 Pass.


Clearing The Prefetch Directory (or Cache) Will Improve Startup Time: FALSE

One of the most notorious Windows tips ever is that deleting all the files in the Windows\Prefetch directory will cause your system to boot faster. We tested the tip by repeatedly measuring boot times on a trio of both XP and Vista machines with overstuffed Prefetch folders, then running the same test after clearing the folders out. The result: No improvement in boot time in any of the cases. Some testers have reported that clearing the Prefetch cache actually lengthens boot time, though we didn’t experience this either.


You Can Tweak Virtual Memory Settings for Improved Performance: TRUE

In the Windows 95/98 era, conventional wisdom held that you should manually set your virtual memory (i.e., pagefile) size to at least 1.5 times the amount of RAM in order to optimize performance. (By default, Windows will manage pagefile size on its own: You will likely find the initial pagefile size set to 0.5x or 1x the amount of RAM you have). We were skeptical about this tip, but our benchmarks surprised us: Some systems showed no change at all, but some (particularly older machines) showed substantial improvement beyond the usual random noise we see in benchmark results. We got at least a 10 percent jump after we upped the initial pagefile size to 2x the amount of RAM on two separate machines. It won’t work for all computers, so the jury’s still out on this one, but because it’s so easy to do and there are no negative consequences, it’s worth a shot just to see if it has any effect.

In the XP System Control Panel, click Advanced, then (under Performance) click Settings, Advanced. In the Virtual Memory module, click Change. Click Custom size then up both Initial and Maximum size to roughly double your amount of RAM. Click Set (important!), then OK out of all windows.

In Vista, click “Advanced system settings” in the System Control Panel and follow the same instructions.


Disabling Unused Network Connections Will Improve Boot Time: TRUE

Say you set up a network drive for a computer you had months ago but is no longer on your network: When Windows boots, it spends at least some time reconnecting to that drive, wasting precious seconds you could be spending on Facebook. While XP and Vista are better than older versions of Windows about network connections (who can forget those interminable “Connecting...” messages?) it still makes sense to disconnect from network shares you no longer need. You won’t actually boot noticeably faster without those extra drive letters, but Explorer will become usable more quickly after launch. This is especially noticeable in Vista, which has a helpful “loading” progress indicator that overlays the address bar: Having any number of network shares will cause it to take an extra 10 to 20 seconds to fully load.

Right-click each shared folder in Explorer and select Disconnect. This will permanently remove them from your drive list unless you map them again.


Minimize Menu Loading Delay Time Through A Registry Hack: TRUE

By default, both XP and Vista wait 400 milliseconds before presenting expansion menus (those menu items with right-facing triangles on them). You can eliminate the wait completely for instantaneous menu expansion (though be warned, you may not actually like it). Note that this will not make, say, your primary File or Edit menu show up faster—those menus automatically load as fast as possible.

Run regedit at the Run prompt. Browse to HKEY_CURRENT_USER\Desktop. Double-click the MenuShowDelay key in the right-hand pane and set the value to 0.


Disabling QoS And IPv6 Options Will Improve Bandwidth And Web Performance: FALSE

The theory goes that you should disable any service you aren’t using, and that turning off IPv6 and QoS Packet Scheduling options in your NIC properties will boost browsing speed. One absurd legend holds that QoS alone actually “reserves” 20 percent of your bandwidth. Microsoft has formally debunked this tip, and our tests back that up: We found zero difference at all in file-transfer speeds whether QoS and IPv6 options were on or off, on both XP and Vista systems.


Putting Your Paging File On a Second Hard Drive Will Improve Performance: TRUE

Splitting up the pagefile and your everyday apps is common sense. Doing this allows Windows to dump temp junk onto one drive while not having to interrupt reads or writes on the other. If you have two hard drives, this is a tip that definitely works and works well: Expect at least a 5 to 10 percent speed boost, depending on the existing speed of your rig and, especially, the performance of your drives. But any second drive will help at least a little: While not recommended, you can even put the pagefile on an external USB drive and see some performance gains.

Follow the same instructions as the “Virtual Memory” tip earlier. When in the VM settings, click your secondary drive, add a “Custom size” or “System managed size” paging file, and click Set. On your primary drive, select “No paging file” and click Set. OK out and reboot.


Cleaning Out Cached And Temp Files Improves Performance, Especially Of Your Web Browser: FALSE

Unless you have so much junk on your hard drive that you are nearly out of free space, deleting any number of files—whether they’re temp files or permanent ones—won’t improve performance at all. The only exceptions to the rule are for programs or processes that involve every file on your drive: Virus scans or full disk backups, for example, are faster if there’s less data to deal with. It makes sense to clear these files out using Disk Cleanup every now and then for the sake of good digital hygiene, but you won’t get a performance boost for your trouble.

Link to comment
Share on other sites

  • Create New...